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Cola de ballena: los científicos rastrean una ‘huella digital’ única de las jorobadas 🐋

Cola de ballena

Cola de ballena: en la Antártida, una científica espera pacientemente a que dos ballenas jorobadas saquen sus colas de las aguas heladas para poder tomar una “huella digital” fotográfica de los colores y patrones únicos que permiten a los investigadores identificar a los individuos de la especie.

Andrea Bonilla, científica colombiana de la Universidad de Cornell en Estados Unidos, ha estado trabajando con un equipo de investigadores desde 2014 para catalogar a las ballenas jorobadas a partir de un análisis visual de sus colas (o aletas).

“Lo que estamos haciendo es rastrear la historia de cada individuo”, dijo Bonilla a la AFP a bordo del ARC Simón Bolívar durante una expedición científica de la Armada colombiana.

A lo largo de los años, el equipo ha identificado 70 ballenas y espera volver a ver algunas de ellas para registrar cualquier cambio físico que pueda proporcionar pistas sobre sus patrones migratorios, tamaños de población, salud y madurez sexual.

En la cola, “la coloración y los patrones que tiene cada ballena es único, es como una huella digital, entonces lo que hacemos es fijarnos en las diferentes marcas que tiene, las diferentes cicatrices” para identificar a un individuo, dijo Bonilla.

“Población mundial”

Las poblaciones mundiales de ballenas jorobadas se han recuperado después de haber sido diezmadas por la caza comercial de ballenas. Pero los gigantes oceánicos siguen amenazados por los choques con embarcaciones, la pesca ilegal, la contaminación y el ruido submarino.

Hoy en día existen alrededor de 84.000 ejemplares adultos en el mundo, según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.

La importancia de la identificación de la cola de ballena fue destacada en un estudio publicado el mes pasado en la revista Royal Society Open Science. Que mostró que el número de ballenas jorobadas en el Pacífico Norte se había desplomado un 20 por ciento en menos de una década.

Al rastrear a unas 33.000 ballenas a través de fotografías de sus aletas, los científicos notaron la pronunciada disminución que, según especulan, se debió a la hambruna causada por las olas de calor marinas.

Cola de ballena 2

“Acumulación de energía”

La identificación fotográfica es común en el estudio de los mamíferos marinos, aunque el uso de la identificación de trematodas se usa más con las jorobadas tanto por sus marcas únicas como por su hábito de levantar la cola de ballena del agua mientras bucean.

Diferentes poblaciones de ballenas jorobadas viven en los océanos del mundo y realizan gigantescas migraciones desde lugares de reproducción más cálidos hasta zonas de alimentación en aguas polares.

“Aprovechan esa gran biomasa de alimentos que hay aquí (en la Antártida) y desde hace varios meses simplemente están acumulando energía”, afirmó Bonilla.

A partir de fotografías, el científico reproduce los detalles de las colas de estos enormes mamíferos marinos, que pueden alcanzar hasta 18 metros de largo y pesar unas 40 toneladas.

En una computadora, amplía los detalles de las duelas, que pueden revelar ataques de otros animales, “si hay algún tipo de enfermedad de la piel” o información sobre su dieta.

El inventario permite a los científicos rastrear el movimiento de ballenas específicas, lo cual es crucial para las iniciativas de conservación.

“Si una ballena siempre viene a la misma zona a reproducirse, es importante proteger esas áreas. advirtió Bonilla.

Cola de ballena 3

JUAN RESTREPO | AFP ⚪

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